René Just Haüy, importante mineralogista, padre de la cristalografía

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A lo largo de la historia de la religión católica son muchos los sacerdotes que han aportado grandes conocimientos en materia de teología pero pocos son los que se han decantado hacia la ciencia. Este es el caso de René Just Haüy quien destacara por ser un destacado mineralogista e incluso considerado como el padre de la cristalografía.

René Just Haüy

¿Quién fue René Just Haüy?

René Just Haüy nació en la ciudad de Saint Just en Chaussée el 28 de febrero del año 1.743, se le conoce popularmente como el Abate Haüy. Además de su vida religiosa, se le reconoce como un mineralogista francés y además como el padre de la cristalografía.​ El nombre de Abate Haüy se le debe a que era teólogo honorario de Notre Dame en París.

Biografía

Como mencionamos, René Just Haüy nace en la ciudad de Saint Just en Chaussée perteneciente al departamento de Oise en Francia.  En términos generales perteneció a una familia muy humilde. Tal es así que Haüy logró cursar estudios superiores gracias a la ayuda de  los amigos de su familia. Estos estudios los realizó en el  Colegio de Navarra de París inicialmente y los continúo en el  Colegio de Lemoine.

En el año 1.770 Haüy se ordena como sacerdote católico y posteriormente se convierte en profesor del Colegio Lemoine. Su vida en la ciencia inicia con la dedicación de sus horas de ocio al estudio de la botánica. Para ello recibió clases del naturalista Louis Jean Marie Daubenton en el jardín de plantas de París.

Pese a que centró su interés en la botánica, un incidente casual hizo que la atención de René Just Haüy se centrara en otro campo en la historia natural. Todo esto ocurre cuando accidentalmente se le cae un ejemplar de espato calcáreo la cual era de un amigo cercano. Al recoger los fragmentos del espato calcáreo roto decidió llevárselos para hacerles una serie de pruebas las cuales dieron lugar a la formulación de la ley geométrica de cristalización que actualmente se asocia con su nombre.

Este descubrimiento tuvo un importante valor para la ciencia aunado a la trascendental teoría matemática que fue asociada e ideada por Haüy en su libro titulado «Traité de minéralogie». Todo esto le valió para ser reconocido de inmediato y además ser nombrado miembro de la Academia de Ciencias de Francia.

Sus presentaciones en las modestas aulas de la universidad fueron seguidas con mucho interés por científicos y mineralogistas como Pierre Simon de Laplace, Antoine Lavoisier, Claude Louis Berthollet y Antoine François de Fourcroy. Al momento del estallido de la Revolución Francesa en el año 1.789, René Just Haüy  se negó a jurar lealtad a la Constitución por lo que fue privado de su pensión. Posteriormente fue  arrestado y encarcelado en el mes de Agosto del año 1.792 debido a su condición de sacerdote rebelde al nuevo régimen político.

Esa fue una época difícil para René Just Haüy, tanto así que su vida corrió peligro hasta que el naturalista Étienne Geoffroy Saint Hilaire quien fuese uno de sus antiguos alumnos intercedió por él para ser liberado. Pese a la negativa de Haüy de abandonar la prisión hasta que no se liberase a los otros sacerdotes presos los cuales fueron masacrados unos días después. Debemos mencionar que René Just Haüy  participó sin éxito en la defensa del químico Antoine Lavoisier quien fue guillotinado  en el año 1.794.

Posterior a su liberación, René Just Haüy  ocupó diferentes cargos, dentro de estos podemos destacar su nombramiento en el Comité Internacional de Pesos y Medidas del año 1.793, fue profesor de física en la Escuela Normal en el año 1.794 y finalmente fue nombrado como conservador de colecciones y profesor de cristalografía en la Escuela de Minas en el año 1.795, ese mismo año se incorporaría al Instituto de Francia.

René Just Haüy

 

A partir del año 1.800, René Just Haüy se dedicó a enseñar mineralogía en el Museo Nacional de Historia Natural, sustituyendo al geólogo Déodat Gratet de Dolomieu de forma temporal hasta hacerse con el cargo de forma definitiva con la muerte de Déodat.  Este cargo y su experiencia lo llevaron a fundar el Museo de Mineralogía.

En el año 1.802 recibió la visita del holandés Martin van Marum quien en esa época era conservador del Museo de Teyler y además director de la Real Sociedad de Ciencias y Humanidades de Holanda. El motivo de esta visita es que Van Marum compró un conjunto de modelos cristalográficos en madera de peral los cuales fueron realizados por René Just Haüy Haüy para el Museo de Teyler para así  ingresando en la Real Sociedad de Ciencias y Humanidades de Holanda.

Para el año 1.808, René Just Haüy se convirtió en profesor en la École Normale Supérieure obteniendo posteriormente el título de canónigo honorario de Notre Dame de París y además la cátedra de mineralogía  a su cargo para el año siguiente. De hecho, esta cátedra fue creada  para él por la Facultad de Ciencias de París. Debemos destacar que durante ese tiempo su asistente fue el naturalista Alexandre Brongniart.

Después del año 1.814 cuando se restaura el gobierno monárquico, René Just Haüy  fue destituido de todos sus cargos. La privación de su trabajo lo llevó a pasar sus últimos días  en la pobreza. Fallece finalmente en la ciudad de París en el año 1.822. Actualmente está enterrado con su hermano Valentin Haüy en el Cementerio del Père Lachaise de París.

René Just Haüy

Familia

En lo que respecta al ámbito familiar en torno a René Just Haüy, fue hijo de un tejedor, en términos generales pertenecía a una familia bastante humilde. Por otro lado, su hermano Valentin Haüy se destacó por ser el fundador de la primera escuela para invidentes en Francia.

Estudios

René Just Haüy  logró cursar estudios superiores gracias a la generosidad de los amigos de su familia. Esto le permitió asistir primero al Colegio de Navarra de París y posteriormente al Colegio de Lemoine. En el año 1.770 Haüy se ordenó como sacerdote católico. Por otro lado, René Just Haüy comenzó a dedicar sus horas de ocio para el estudio de la botánica lo que le llevó a recibir clases del naturalista Louis Jean Marie Daubenton en el jardín de plantas de París.

Trayectoria

Lastimosamente, René Just Haüy fue perseguido durante la Revolución Francesa por ser eclesiástico. Gracias a la intervención de Geoffroy Saint Hilaire quien fuese su alumno lo salvó de ser decapitado. Luego de ello fue profesor de física en la Escuela normal la cual fue creada por la Convención que lo ordenó como sacerdote y además entró en el Instituto cuando fue creado por la misma convención. Reemplazaría a Dolomieu en la cátedra de mineralogía del Museo de Historia natural de París.

Por otro lado, los soberanos aliados quisieron comprar en unos 600.000 francos su colección mineralógica pero René Just Haüy se rehusó a esta compra el trato transfiriéndola así a su nación la cual luego sería ingrata vendiéndola al duque de Buckingham. Es importante mencionar que la Asamblea nacional del año 1.848 rescató esta colección y la entrego al Museo de historia natural de París para que fuese exhibida.

René Just Haüy

René Just Haüy escribió una gran cantidad de artículos y memorias en diversas publicaciones científicas. Dentro de las obras más destacables de este científico debemos mencionar ensayo de una teoría sobre la estructura de los cristales, una exposición acerca de la teoría de la electricidad y del magnetismo, una breve exposición acerca de la estructura de los cristales y tratados sobre mineralogía, física y cristalografía.

Últimos años

Con la restauración de un gobierno monárquico después del año 1,814, René Just Haüy fue destituido de sus cargos. Esto trajo como consecuencia que fuese privado de su trabajo lo que lo llevó a pasar sus últimos días en la pobreza. Su coraje y las altas cualidades morales que lo caracterizaron en su juventud no lo abandonaron en su vejez, además vivió sin rencor y siendo respetado por muchos científicos hasta el momento de su muerte.

Finalmente, René Just Haüy fue provocada por una caída en su habitación en la ciudad de París en el año 1.822. Fue enterrado junto a  su hermano Valentin Haüy en el Cementerio del Père Lachaise de París.

René Just Haüy

Aportes de René Just Haüy

En el año 1.781 René Just Haüy descubrió la regularidad de los cristales minerales incluyendo la estructura en forma de rombo que crean las moléculas constituyentes de la calcita. Por otro lado, llevó a cabo una clasificación de los minerales inspirándose en los sistemas empleados para la clasificación de las plantas.

El método que se adopto para la clasificación de los minerales está fundamentado en la descripción geométrica de las formas de los minerales, adoptando una nomenclatura precisa la cual permitía una comparación entre los diferentes minerales. Gracias a este trabajo, René Just Haüy logró establecer el concepto de especie mineral.

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Debemos mencionar que René Just Haüy dedujo que la forma de los cristales era consecuencia de un  apilamiento de pequeños volúmenes de material a los cuales llamó moléculas integrales. Esta teoría posteriormente fue sustentada  con la idea de malla cristalina creada por su alumno llamado Gabriel Delafosse en el año 1.840.

Por otro lado, el nombre de René Just Haüy es también reconocido debido a las observaciones realizadas en el campo de la piroelectricidad. Primero parte con el descubrimiento en el año 1.817 de las propiedades del espato de Islandia y de otros datos. Esto lo llevó a estudiar las propiedades eléctricas de los minerales, por lo cual estableció criterios para identificar los mismos analizando fenómenos como la piezoelectricidad haciendo uso de la presión,  la triboelectricidad empleando la fricción y la piroelectricidad en la cual emplea el calentamiento.

René Just Haüy

Para  llevar a cabo esta investigación, imaginó y describió pequeños dispositivos a los cuales denominó como electroscopios. Estos instrumentos tenían como finalidad analizar la electricidad creada en dependencia del método que se empleara en cada caso.

En el año 1.793 con la ayuda de Antoine Lavoisier, intervinieron juntos en la determinación del valor de la nueva unidad de masa la cual se conoce actualmente con el nombre de Kilogramo  según la regularización de pesos y medidas creada por la Comisión de la Academia de Ciencias de Francia.

No podemos dejar de mencionar que René Just Haüy enriqueció considerablemente las colecciones mineralógicas del Museo de Historia Natural de París gracias a donaciones, intercambios y compras realizadas por él mismo.  Su colección personal de minerales en principio fue adquirida por el Duque de Buckingham  pero posteriormente fue readquirida por el Museo en el año 1.848.

Cristalografía

Primero debemos decir que la cristalografía es la ciencia que se encarga del estudio de los cristales. La mayoría de los minerales y compuestos orgánicos adoptan conformaciones cristalinas cuando se reúnen las condiciones favorables para este proceso. En principio, el estudio de la cristalografía incluyó el estudio del crecimiento y de la geometría externa de estos cristales, pero con el pasar del tiempo se añadió el estudio de su estructura interna y de su composición química.

Ahora bien, los estudios en torno a la estructura interna se apoyaron fuertemente en el análisis de los patrones de difracción los cuales surgían de la irradiación de una muestra cristalina al irradiarla con el empleo de un haz de rayos X, neutrones o bien de electrones. Otro método para el estudio de la estructura cristalina podía ser a través de la microscopía electrónica.

Uno de los objetivos de la cristalografía es conocer la posición relativa de los átomos, iones y moléculas que los conforman, así como también sus patrones de repetición o de  empaquetamiento que en esencia se traduce en su estructura tridimensional.

En el año 1.780 cuando René Just Haüy observaba un conjunto de grandes cristales prismáticos de calcita uno de estos prismas se rompió luego de caer al suelo y fragmentarse en pequeñas piezas. Para su sorpresa, todas estas piezas poseían la misma forma, no era una forma prismática sino más bien romboédrica como el espato de Islandia que es otra variedad de calcita.

Esta situación ya había ocurrido varias veces a lo largo de la historia pero ninguno se había preocupado por realizar análisis o incluso cuestionarse la forma de los fragmentos de mineral. En el caso de René Just Haüy, correría a su estudio, tomó un escalenoedro grande de calcita y sin dudar le dio un golpe para fragmentarlo.

Para su confirmación, los pequeños fragmentos de calcita eran todos romboédricos. René Just Haüy llegó a la conclusión de que todos los cristales de calcita sin importar su aspecto  geométrico externo, todas estarían compuestas de moléculas romboédricas.

Es importante mencionar que el experimento de romper cristales de calcita ya había sido establecido por Torbern Olof Bergman años previos a lo hecho por René Just Haüy. Bergman habría publicado sus resultados en el año 1.779 y poco tiempo después había empezado a hacerse notar con Haüy. Esto lleva a pensar que Haüy ya conocía los trabajos de Bergman cuando realizó sus propios experimentos,

Lo que permite diferenciar los experimentos de ambos es que René Just Haüy no se quedó únicamente con la calcita. Este científico empleó este mismo experimento con otros minerales, esto quiere decir que los rompían o bien exfoliaba (término científico adecuado a este procedimiento) en trozos característicos de cada mineral. Estos trozos eran granates, sal de roca y pirita en pequeños cubos, por su parte los diamantes eran cortados en octaedros mientras que el yeso y la barita en prismas cuadrados.

Con ello se deducía que las unidades constituyentes básicas de estos minerales deberían tener estas formas concretas. Los cristales por su parte, debían estar formados por agregados periódicos tridimensionales de sus partículas constituyentes. Por su parte, las variaciones en las formas aparentes de los cristales de un mineral podrían explicarse por los diferentes ordenamientos posibles de estas partículas constituyentes.

Ahora bien, gracias a sus experimentos, René Just Haüy descubrió que también había una limitación a las posibles caras que podrían aparecer en un cristal. Esta limitación concebía que desde el momento en que el cristal adoptaba una disposición tridimensional periódica de elementos, las únicas caras que podrían aparecer eran aquellas en las cuales sus intersecciones con tres ejes no paralelos correspondientes a vértices del cristal estuviesen en una proporción de números enteros pequeños.

Esta ley fue publicada en el año 1.784 y se le conoce como la ley de los enteros o bien la ley de los índices racionales de Haüy. Esta ley no difiere mucho de los conceptos que se han establecido en la actualidad en torno a la cristalografía. El método experimental de René Just Haüy  era poco delicado  y esto llevó a que no contara con la aprobación de muchos de los científicos contemporáneos. Pese a ello,  muchos de los mineralogistas de la época se dieron cuenta de la importancia de los trabajos de Haüy.

Louis Jean Marie Daubenton quien fuese el primero en ser informado sobre los primeros descubrimientos de René Just Haüy, le animaría a enviarlos a la Real Academia para el año 1.781 incluyendo los resultados obtenidos por él en base a su clasificación de  mineralogía.

Con base a los artículos relacionados con la estructura de los granates y de la calcita, René Just Haüy  se convertiría en miembro de la Real Academia en el año 1.783. En su nueva condición de académico, se encontraba en una posición más favorable para dar a conocer sus resultados a un público más diverso.

En el año 1.792, René Just Haüy  dio un curso de cristalografía el cual resulto ser toda una verdadera curiosidad puesto que nunca un curso técnico habría tenido un plantel de figuras tan relevantes en el mundo de la ciencia como alumnos lo que llevó a conocer la  interdisciplinariedad que representa la cristalografía para el mundo de la ciencia.

Dentro de los asistentes podemos destacar a los químicos como Antoine Laurent Lavoisier, Antoine François de Fourcroy, Louis Bernard Guyton de Morveau y Claude-Louis Berthollet. También destacaron matemáticos como Joseph Louis Lagrange y Pierre Simon de Laplace. Las conferencias hechas por René Just Haüy  se volvieron tan populares que recibían asistentes provenientes de todas partes de Europa lo que ayudó de gran manera a la rápida difusión de sus ideas.

Principales obras de René Just Haüy

Como hemos podido apreciar a lo largo del artículo, René Just Haüy  tuvo un gran aporte al mundo de la mineralogía gracias a sus estudios basándose en la experimentación con fragmentos de minerales obtenidos por medio de la exfoliación de minerales más grandes. Por otro lado también aportó grandes conocimientos a áreas como la electricidad y el magnetismo. A continuación conoceremos las obras más importantes de este destacado mineralogista.

  • «Essai d’une théorie sur la structure des crystaux, appliquée à plusieurs genres de substances crystallisées” publicado en el año 1.784.
  • “Exposition raisonné de la théorie de l’électricité et du magnétisme, d’après les principes d’Æpinus”. Publicado en el año 1.787.
  • “Exposition abrégé de la théorie de la structure des cristaux”. Publicado en el año 1.793.
  • “Traité de minéralogie”. En total son 5 volúmenes que fueron publicados a partir del año 1.801.
  • “Traité élémentaire de physique”. Consta de 2 volúmenes los cuales fueron publicados en el año 1.803 y 1.806 respectivamente.
  • “Tableau comparatif des résultats de la cristallographie, et de l’analyse chimique relativement à la classification des minéraux”. Publicado en el año 1.809.
  • “Traité de cristallographie”. Compuesto por dos volúmenes, ambos publicados en el año 1.822, destaca por ser una de sus últimas publicaciones.

En este artículo pudimos conocer acerca del René Just Haüy  o conocido como el abate Haüy, debemos decir que este personaje destacó principalmente por sus aportes al mundo de la ciencia que al mundo religioso. Este científico estuvo íntimamente involucrado en el estudio de los minerales y su composición, sin embargo fue más allá y abordó aéreas como  el magnetismo y la electricidad aplicada a los minerales. Todo esto lo llevó a ser destacado como el padre de la cristalografía.  También te pueden interesar los siguientes artículos:

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